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L’histoire non écrite n’est pas facile à interpréter et, bien que l’étude des dessins, des restes osseux et des instruments chirurgicaux des premiers humains puisse nous apprendre beaucoup de choses, il est difficile de reconstruire leur attitude mentale face aux problèmes de maladie et de mort. Il semble probable que, dès qu’ils ont atteint le stade du raisonnement, ils ont découvert par tâtonnements quelles plantes pouvaient être utilisées comme aliments, lesquelles d’entre elles étaient toxiques et lesquelles avaient une certaine valeur médicale. La médecine populaire ou médecine domestique, qui consiste en grande partie en l’utilisation de produits végétaux, ou d’herbes, est née de cette façon et persiste encore.

Médecine et maladie

Mais ce n’est pas tout. L’homme n’a pas d’abord considéré la mort et la maladie comme des phénomènes naturels. Les maladies courantes, comme le rhume ou la constipation, étaient acceptées comme faisant partie de l’existence et traitées au moyen des remèdes à base de plantes disponibles. Les maladies graves et invalidantes, cependant, ont été placées dans une catégorie très différente. Ils étaient d’origine surnaturelle. Elles peuvent être le résultat d’un sort jeté sur la victime par un ennemi, de la visite d’un démon malveillant ou de l’œuvre d’un dieu offensé qui a projeté un objet – une flèche, une pierre, un ver – dans le corps de la victime ou qui a abstrait quelque chose, habituellement l’âme du patient. Le traitement consistait alors à attirer l’âme errante vers son propre habitat à l’intérieur du corps ou à extraire l’intrus maléfique, qu’il s’agisse d’une fléchette ou d’un démon, par contre-sorts, incantations, potions, aspiration ou autres moyens.

Une méthode curieuse pour permettre à la maladie de s’échapper du corps consistait à faire un trou de 2,5 à 5 cm de diamètre dans le crâne de la victime – la pratique de la trépanation ou de la trépanation. Des crânes trépanés de date préhistorique ont été trouvés en Grande-Bretagne, en France et dans d’autres parties de l’Europe et au Pérou. Beaucoup d’entre eux montrent des signes de guérison et, vraisemblablement, de survie du patient. Cette pratique existe encore parmi certains peuples tribaux dans certaines parties de l’Algérie, en Mélanésie, et peut-être ailleurs, bien qu’elle soit en voie de disparition rapide.
 

Médecine et religion

La magie et la religion ont joué un rôle important dans la médecine de la société préhistorique ou humaine primitive. L’administration d’une drogue végétale ou d’un remède par voie orale était accompagnée d’incantations, de danses, de grimaces et de tous les trucs du magicien. Par conséquent, les premiers médecins, ou “guérisseurs”, étaient des sorciers ou des femmes médium comme dans l’ancienne Grèce nommée Oracle. L’usage des charmes et des talismans, encore très répandu dans les temps modernes, est d’origine ancienne.

Outre le traitement des blessures et des fractures, le folklore de la médecine est probablement l’aspect le plus ancien de l’art de guérir, car les médecins primitifs ont montré leur sagesse en traitant la personne, l’âme aussi bien que le corps. Les traitements et les médicaments qui n’ont produit aucun effet physique sur l’organisme peuvent néanmoins aider le patient à se sentir mieux lorsque le guérisseur et le patient croient en leur efficacité. Ce soi-disant effet placebo est applicable même en médecine clinique moderne.

L’ancien Moyen-Orient et l’Égypte

L’établissement du calendrier et l’invention de l’écriture ont marqué l’aube de l’histoire enregistrée. Les indices des premières connaissances sont peu nombreux, se composant seulement de tablettes d’argile portant des signes cunéiformes et des sceaux utilisés par les médecins de l’ancienne Mésopotamie. Au musée du Louvre en France, un pilier en pierre est conservé sur lequel est inscrit le Code d’Hammurabi, roi babylonien du XVIIIe siècle avant notre ère. Ce code comprend des lois relatives à l’exercice de la médecine et les sanctions en cas d’échec sont sévères. Par exemple, “Si le médecin, en ouvrant un abcès, doit tuer le patient, ses mains doivent être coupées” ; si, cependant, le patient était un esclave, le médecin était simplement obligé de fournir un autre esclave.
 

L’historien grec Hérodote a déclaré que chaque Babylonien était un médecin amateur, car il était de coutume de déposer les malades dans la rue pour que les passants puissent donner des conseils. La divination, à partir de l’inspection du foie d’un animal sacrifié, était largement pratiquée pour prédire l’évolution d’une maladie. On sait peu de choses sur la médecine babylonienne, et le nom d’aucun médecin n’a survécu.

Lorsque l’on examine la médecine de l’Égypte ancienne, le tableau devient plus clair. Le premier médecin à émerger est Imhotep, ministre en chef du roi Djoser au 3e millénaire avant Jésus-Christ, qui a conçu l’une des pyramides les plus anciennes, la pyramide à degrés sur Ṣaqqārah, et qui fut plus tard considéré comme le dieu égyptien de la médecine et identifié au dieu grec Asclepius. Des connaissances plus approfondies proviennent de l’étude du papyrus égyptien, en particulier du papyrus d’Ebers et du papyrus d’Edwin Smith découverts au XIXe siècle. Le premier est une liste de remèdes, avec des sorts ou incantations appropriés, tandis que le second est un traité chirurgical sur le traitement des plaies et autres blessures. Contrairement à ce à quoi on pouvait s’attendre, la pratique répandue de l’embaumement du cadavre n’a pas stimulé l’étude de l’anatomie humaine. La préservation des momies a cependant révélé certaines des maladies dont souffraient à l’époque, notamment l’arthrite, la tuberculose des os, la goutte, la carie dentaire, les calculs vésicaux et les calculs biliaires ; il existe aussi des preuves de la schistosomiase parasitaire, qui reste un fléau. Il ne semble pas y avoir eu de syphilis ou de rachitisme.
 

Développement de la médecine

La recherche d’informations sur la médecine ancienne conduit naturellement du Papyrus d’Egypte à la littérature hébraïque. Bien que la Bible contienne peu de choses sur les pratiques médicales de l’ancien Israël, c’est une mine d’informations sur l’hygiène sociale et personnelle. Les Juifs étaient en effet des pionniers en matière de santé publique. Les institutions ont été les protagonistes du développement de l’histoire de la médecine. Le savoir doit être transmis. Tout savoir a besoin d’un moyen pour se transmettre de génération en génération. Pensons à Léonard de Vinci. Son génie a été complètement gaspillé dans le domaine de la médecine. Ses tables anatomiques, qui auraient été un pas en avant et un stimulant pour la recherche si elles avaient été divulguées au XVIe siècle, trouvées au XVIIIe siècle, sont maintenant du matériel de musée.

Les protagonistes de l’histoire de la médecine sont tous ces médecins et scientifiques qui ont produit des découvertes et des inventions applicables au domaine médical quel que soit leur titre académique. Il est insignifiant de s’en souvenir, mais le premier grand observateur au microscope – qui n’était ni médecin, ni scientifique professionnel, mais marchand, Antoni van Leeuwenhoek (1632-1723) – devrait recevoir le prix Nobel en mémoire non seulement dans le domaine de la médecine, mais aussi de la physique et de la chimie.

Le protagoniste dans le développement de l’histoire de la médecine est le cas (et l’observation attentive qui s’ensuit). On dit que “le hasard est la signature de Dieu quand il ne veut pas être reconnu”. Quelqu’un d’autre soutient que Dieu est la signature du cas quand il ne propose même pas d’être reconnu. Certes, dans le domaine des découvertes, l’élément “sérendipité” a souvent joué un rôle crucial. Si nous voulons, nous pouvons dire que Christophe Colomb n’a pas découvert l’Amérique, mais que c’est plutôt l’Amérique qui s’est mise entre Colomb et son idée d’atteindre les Antilles par la mer avec seulement trois caravelles. Et l’histoire de la découverte de la pénicilline par Fleming ?

Les protagonistes du développement de la science et de l’histoire de la médecine sont aussi tous ceux que j’aime appeler ” non découvertes ” parce qu’ils n’ont pas produit un progrès des connaissances et des technologies mais ont néanmoins joué un rôle de délimitation des champs du savoir. En ce sens, j’aime à mentionner la balistique développée pour mieux comprendre l’activité du cœur produite par les vibrations cardiaques sur un instrument appelé ballistographe. Ceux qui ont travaillé dans cette branche (sèche) de la cardiologie au cours des premières années du XXe siècle ont cependant joué un rôle utile dans le progrès de cette spécialisation médicale et font partie, à mon avis, de l’histoire des sciences et de la médecine.